Inv. Nr.S-0893
KünstlerWalker Evansgeb. 1903 in St. Louis, Missouri, USAgest. 1975 in New Haven, Connecticut, USA
Titel

Leopard, Benin, British Nigeria. New York

Jahr1935
Technik

Gelatinesilberabzug

Bildgröße20,2 x 25,4 cm
Signatur

rückseitig Stempel

Kommentar

Walker Evans wurde vom Direktor des Museum of Modern Art (MoMA), Alfred H. Barr Jr., gebeten, über 600 Leihgaben zu fotografieren, die im Mittelpunkt der bahnbrechenden Ausstellung African Negro Art standen, die 1935 von James Johnson Sweeney kuratiert wurde. Johnson Sweeney wurde von Barr als Kurator angestellt: Er wurde später Direktor für Gemälde und Skulpturen am MoMA und später Direktor des Guggenheim Museums.
Johnson Sweeney reiste zwei Monate lang durch England, Deutschland, Frankreich und Belgien, um Leihgaben von zahlreichen Museen und Privatsammlern zu organisieren. Die ausgewählten Objekte - wie Masken und Fruchtbarkeitsgötter - unterstrichen die Kunstfertigkeit von Holz- und Metallskulpturen, die in Afrika südlich der Sahara hergestellt wurden, wobei ein besonderer Schwerpunkt auf Werken aus west- und zentralafrikanischen Ländern wie Kamerun, Mali und Burkina Faso lag. Für Johnson Sweeney und seine Kollegen war es schwierig, die Entstehungszeit der Skulpturen genau zu datieren, obwohl es grobe Schätzungen gab: Holzskulpturen sollen zum Zeitpunkt der Ausstellung nicht älter als dreihundert Jahre gewesen sein, während Metallskulpturen möglicherweise vor dem 16. Jhdt..
Evans war bei der von ihm verwendeten Aufnahmetechnik sehr genau und sorgte dafür, dass sie trotz der umfangreichen Aufgabe gleichbleibend war. Er verbrachte mehr als 200 Stunden damit, die ausgewählten Objekte über einen Zeitraum von mehreren Monaten zu fotografieren, wobei er wichtige Stücke mehrfach aus verschiedenen Blickwinkeln ablichtete. Er achtete penibel darauf, dass die Fotografien korrekt gedruckt und montiert wurden. Die Ausstellungsinstallation wurde bewusst so aufgebaut, dass die afrikanische Skulptur in den Kanon der Kunstgeschichte eingeordnet wurde: Die Anordnung der Objekte und die Beleuchtung ließen die abstrakten Kompositionen in den Mittelpunkt rücken.
Mit seiner 8×10-Zoll-Fachkamera versuchte Evans, die Kunstfertigkeit der Objekte hervorzuheben, indem er zwischen Frontal-, Seiten- und Rückseitenprofilen wechselte und Tiefe und Volumen sowie die Details der Schnitzereien betonte. Die Skulpturen nehmen oft fast das gesamte Bild ein. Evans konzentrierte sich genau auf die Objekte und schnitt seine Negative vor dem Druck sogar aus. Der Prozess des Druckens, Montierens und Zusammenstellens der Abzüge zu einem Katalog nahm insgesamt fast ein Jahr in Anspruch.
Barr war der Meinung, dass Bildung ein wesentlicher Bestandteil des Ethos des Museums sei: Er wünschte sich, dass die von Evans aufgenommenen Fotografien in ein Portfolio (das Photographic Corpus of African Negro Art) aufgenommen würden, das Colleges mit einer großen Anzahl afroamerikanischer Studenten wie dem Spelman College in Atlanta und öffentlichen Bibliotheken geschenkt werden sollte. Andere Institutionen mit Interesse an afrikanischer Kunst wurden daraufhin gebeten, die Fotoportfolios zu kaufen.
Im Katalog des Portfolios argumentierte Johnson Sweeney, dass die ethnografische Präsentation von Werken aus Afrika das Publikum bisher daran gehindert hatte, den künstlerischen "plastischen" Charakter der Skulpturen zu würdigen - ein Thema, das er in Artikeln und Büchern wie Plastic Redirections in 20th Century Painting (1934), das ein Jahr vor seiner Arbeit an der MoMA-Ausstellung erschien, ausführlicher erörtert hatte. Er machte auch deutlich, dass seiner Meinung nach insbesondere die Holzskulpturen für viele europäische und amerikanische Künstler, die in dieser Zeit arbeiteten, einflussreich waren. MoMA-Direktor Barr legte großen Wert darauf, dass die Dokumentation der Ausstellung erhalten bleibt, damit auch künftige Generationen verstehen können, dass die "Kunst Afrikas die Kunst eines Bildhauers ist".
Die Ausstellung wurde zu einer der meistbesuchten Ausstellungen im MoMA während dieser Zeit, mit über 30.000 Besuchern in den ersten zwei Monaten nach ihrer Eröffnung. Es wurde auch eine kleinere Wanderausstellung organisiert, die über ein Jahr lang durch die Vereinigten Staaten reiste. Der Versuch des Museums, mit den lokalen afroamerikanischen Gemeinschaften in New York in Kontakt zu treten, führte zu einer Steigerung der Besucherzahlen um fast 10 %. Auch die Presse reagierte positiv und berichtete von radikalen Künstlern und Sammlern, die die Ausstellung in großer Zahl besuchten.
Obwohl dieses Werk oft von Evans' FSA-Arbeiten in den Hintergrund gedrängt wird, ist es klar, dass die Fotografien für die Ausstellung African Negro Art stilistisch mit seinen Bildern von Farmern und Architektur im amerikanischen Süden verwandt sind. So bedienen sich beispielsweise Fotografien wie das Porträt von Allie Mae Burroughs ähnlicher Techniken: Das Motiv nimmt den größten Teil des Bildes ein, und Evans zeigt eine ähnliche Verwendung der Perspektive. Walker Evans' Fotografien historischer afrikanischer Skulpturen sind nach wie vor eine wichtige Quelle für die Erforschung der afrikanischen Kunstgeschichte.
(Vanessa Peterson, Victoria and Albert Museum, London 2017)

mehr über Walker Evans und afrikanische Kunst in einem Katalog des MoMa, New York
Perfect Documents. Walker Evans and African Art, 1934 (PDF)

S-0893, Leopard, Benin, British Nigeria. New York
Walker Evans, Leopard, Benin, British Nigeria. New York, 1935
S-0893, Ansicht vorne
© Walker Evans Archive, The Metropolitan Museum of Art
S-0893, Rückansicht
Walker Evans, Leopard, Benin, British Nigeria. New York, 1935
S-0893, Rückansicht